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Eileen Collins, la primera comandante de un transbordador espacial.

Índice

    Biografía de Eileen Collins

    Eileen Collins, en pleno Eileen Marie Collins, (nacida el 19 de noviembre de 1956 en Elmira, Nueva York, EE. UU.), Astronauta estadounidense, la primera mujer en pilotar y, más tarde, en comandar un transbordador espacial estadounidense.

    Eileen Marie Collins nació el 19 de noviembre de 1956 en Elmira, Nueva York, un lugar de nacimiento apropiado para un aspirante a piloto, ya que la ciudad es conocida como la «capital vertiginosa» de los Estados Unidos. Es el hogar del Harris Hill Soaring Center, donde los pilotos se congregan para volar planeadores (aviones sin motor). De hecho, algunos de los primeros y más preciados recuerdos de Collins son cuando visitó Harris Hill y observó cómo los elegantes aviones se elevaban desde las crestas de la ciudad. Otro recuerdo favorito es ir al aeropuerto local con sus padres y ver despegar aviones mientras están sentados en el capó de su automóvil. Sin embargo, esos momentos familiares fueron efímeros. Cuando Collins tenía nueve años, su madre, Rose, y su padre, James, se separaron.

    El amor de Collins por los aviones y volar comenzó cuando era niño. A los 19 años, ahorró el dinero ganado en trabajos de medio tiempo y comenzó a tomar lecciones de vuelo. Se graduó con una licenciatura en matemáticas y economía de la Universidad de Syracuse (Nueva York) en 1978. Luego se convirtió en una de las cuatro mujeres admitidas en la Capacitación de Pilotos de Pregrado de la Fuerza Aérea en la Base de la Fuerza Aérea Vance en Oklahoma.

    Collins ingresa en la escuela de pilotos

    Aunque la Marina de los EE. UU. Aceptó mujeres como pilotos en 1974, la Fuerza Aérea de los EE. UU. No lo hizo hasta 1976. En 1978, cuando Collins se propuso asistir a la escuela de Formación de Pilotos de Pregrado en la Base de la Fuerza Aérea Vance en Oklahoma, estaba entre el primer grupo de 120 mujeres para aplicar. Ella fue una de las cuatro únicas mujeres elegidas; el resto de sus compañeros de clase (320 en total) eran hombres. Después de un año de entrenamiento, Collins, de veintitrés años, se convirtió en la primera instructora de vuelo de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos.

    Eileen Collins junto a su caza
    Eileen Collins con su caza

    Desde 1979 hasta 1990 Collins enseñó a volar en bases en Oklahoma, California y Colorado. También se desempeñó como profesora asistente de matemáticas en la Academia de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos en Colorado Springs. Además de enseñar, Collins continuó sus propios estudios asistiendo a clases en el Instituto de Tecnología de la Fuerza Aérea en Ohio y obteniendo una maestría en investigación de operaciones de la Universidad de Stanford de California en 1986, y una maestría en administración de sistemas espaciales. de la Universidad Webster, St. Louis, Missouri. En 1989, a la edad de treinta y dos años, Collins era, según Guy Gugliotta del Seattle Times, «una propiedad tan atractiva como la Fuerza Aérea». Después de haber registrado más de mil quinientas horas de vuelo y obtenido varios títulos avanzados, Collins se convirtió en la segunda mujer en ser aceptada en la prestigiosa Escuela de Pilotos de Pruebas de la Fuerza Aérea en la Base de la Fuerza Aérea Edwards en California.

    Es elegida por la NASA

    Mientras estuvo allí, se mantuvo firme en las filas militares dominadas por hombres y cimentó una reputación de ser una piloto sensata y sensata. Después de graduarse en 1990, Collins fue elegida por la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) para convertirse en astronauta. La NASA se formó en 1958 y es la agencia gubernamental responsable de monitorear el programa espacial de EE. UU.

    Las primeras mujeres astronautas estaban entrenando en paracaídas en la misma base en ese momento, y Collins se dio cuenta de que el objetivo de convertirse en astronauta estaba a su alcance. En 1979 se convirtió en la primera instructora de vuelo de la Fuerza Aérea y durante los siguientes 11 años enseñó vuelo y matemáticas. Como comandante del avión de transporte C-141 Starlifter.

    Collins participó en la invasión de Granada liderada por Estados Unidos en 1983, entregando tropas y evacuando a estudiantes de medicina. Continuó su formación en el Instituto de Tecnología de la Fuerza Aérea y fue una de las primeras mujeres en asistir a la Escuela de Pilotos de Pruebas de la Fuerza Aérea, de la que se graduó en 1990. Finalmente alcanzó el rango de coronel de la Fuerza Aérea. También obtuvo un M.S. en investigación de operaciones de la Universidad de Stanford en 1986 y una maestría en gestión de sistemas espaciales de la Universidad de Webster, St. Louis, Missouri, en 1989.

    Misión ir a la Mir

    Seleccionada como astronauta en 1990, Collins se convirtió en la primera mujer piloto de un transbordador espacial estadounidense en febrero de 1995, sirviendo en el orbitador Discovery para una misión de encuentro y acoplamiento en la estación espacial rusa Mir.

    Pilotó un segundo vuelo de transbordador en mayo de 1997, atracando con éxito el Atlantis con Mir para transferir personal, equipo y suministros. Con cientos de horas en el espacio en su haber, Collins se convirtió en la primera mujer en comandar una misión de transbordador en julio de 1999, llevando a Columbia a la órbita terrestre para desplegar el Observatorio de rayos X Chandra.

    Después de que Columbia fuera destruida en un vuelo posterior en febrero de 2003, toda la flota de transbordadores estuvo en tierra hasta julio de 2005, cuando Collins comandó al Discovery en una misión de «regreso al vuelo» para probar nuevas modificaciones de seguridad y reabastecer la Estación Espacial Internacional (ISS). Antes del acoplamiento del Discovery con la ISS, Collins guió la nave espacial a través de una maniobra de inclinación completa de 360 ​​° (nariz sobre cola), la primera persona en hacerlo con un orbitador, que permitió a los miembros de la tripulación de la ISS fotografiar el vientre de la nave espacial en busca de posibles daños.

    Un parón inesperado

    Aunque la misión Discovery fue un éxito, todavía sufrió la caída de espuma durante su lanzamiento. Como resultado, los funcionarios de la NASA suspendieron los futuros vuelos del transbordador hasta que los ingenieros solucionen por completo el problema. Collins no tenía ninguna duda, sin embargo, de que el programa espacial estaba de nuevo en marcha y esperaba con ansias el futuro de los viajes tripulados a Marte y la Luna. Ella le explicó a Cathy Booth Thomas de la revista Time: «Tenemos que recordar constantemente a la generación siguiente las lecciones que hemos aprendido».

    Quedaba por ver si Collins volvería al espacio, aunque su imagen pública como celebridad estaba asegurada. En su ciudad natal de Elmira había alcanzado un estatus casi mítico, y se estableció un Observatorio Eileen Collins en el cercano Corning Community College. Collins también ha sido honrada con numerosos premios, incluyendo la Distinguished Flying Cross, la medalla de liderazgo excepcional de la NASA y las medallas de vuelo espacial de la NASA. Además, después de su primer vuelo en 1995, se unió a las filas de las mujeres más exitosas de Estados Unidos cuando fue agregada al Salón Nacional de la Fama de la Mujer en Seneca Falls, Nueva York.

    Collins se retiró de la Fuerza Aérea de los EE. UU. En 2005 y de la NASA en 2006. En 2007 se unió a la junta directiva de United Services Automobile Association.