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Kalpana Chawla

Kalpana Chawla con su traje espacial

Biografía Kalpana Chawla

La astronauta Kalpana Chawla se convirtió en la primera mujer de origen indio en ir al espacio en la misión STS-87 de 1997. Ella y los otros miembros de la tripulación de la misión del Transbordador Espacial Columbia STS-107 murieron cuando el transbordador explotó antes de llegar a la Tierra el 1 de febrero de 2003. El satélite meteorológico indio MetSat-1 fue renombrado Kalpana-1 en su honor.

Los orígenes de Kalpana Chawla

Kalpana Chawla nació el 17 de marzo de 1962 en Karnal, una ciudad situada en el estado indio de Haryana. Sin embargo, su fecha oficial de nacimiento, que fue alterada para permitirle comparecer para su examen de matriculación, fue el 1 de julio de 1961. En casa, se llamaba Monto.

Kalpana Chawla de niña
Kalpana Chawla

Su padre, Banarasi Lal Chawla, originario del distrito de Multan de Punjab Occidental, se trasladó a Haryana después de que el país fuera dividido en 1947. Al llegar a la India, comenzó a trabajar como vendedor ambulante; más tarde un vendedor de telas y un fabricante de metales. Eventualmente estableció un negocio de fabricación de neumáticos.

Su madre, Sanyogita Chawla, era ama de casa. Era una dama muy solidaria y liberal. En ese momento, la educación de las niñas era considerada un lujo; sin embargo, se aseguró de que todas sus hijas fueran a la escuela. Kalpana nació más joven de los cuatro hijos de sus padres; tenía dos hermanas mayores llamadas Deepa y Sunita y un hermano mayor llamado Sanjay. Desde el principio, se animó a los niños a trabajar duro y a reunir conocimiento.

Un cielo lleno de estrellas y un sueño

Según su hermano Sanjay, Kalpana era el más inteligente de ellos. Siempre una niña precaria y segura de sí misma con mucha curiosidad natural, le encantaba descubrir cómo funcionaban las cosas. El cielo, con estrellas centelleantes en él, también le atrapó la fantasía.

En las noches de verano, mientras la familia iba a dormir a la azotea, Kalpana permaneció despierto durante mucho tiempo, viendo las estrellas brillando en el cielo. También se interesó en los aviones en su infancia, luchando hacia la azotea mientras los aviones del club de vuelo cercano rugían sobre su casa. Para su educación formal, Kalpana se matriculó en la Escuela Secundaria Tagore Bal Niketan Senior. Hasta entonces conocida como Monto, ella misma eligió ‘Kalpana’ como su nombre porque significaba ‘imaginación’.

En la escuela, le gustaba estudiar hindi, inglés y geografía; pero la ciencia siempre fue su tema favorito. Una buena estudiante, solía asegurar buenos rangos durante sus años escolares. Aunque sobresalió en lo académico, no era una gusano de libro, tomando un gran interés en las actividades extracurriculares y su obsesión por los aviones nunca vaciló. En las clases de dibujo, mientras sus compañeros dibujaban montañas y ríos dibujaba aviones coloridos y hacía modelos de aviones en clases de artesanía.

En 1976, Kalpana se graduó de Tagore Bal Niketan. A partir de entonces, ingresó en DAV College for Women. Para entonces, con el lanzamiento de Viking I en 1975, se había interesado mucho en la tecnología espacial. Mientras explicaba el concepto de conjunto nulo en álgebra, su maestra en DAV College dio el ejemplo de las mujeres astronautas indias, ya que no había mujeres astronautas indias en ese momento. Para sorpresa de todos, Kalpana se levantó para decir: «¡Quién sabe señora, un día este set puede no estar vacío!»

En 1978, completó su educación en DAV College y decidió ingresar al Punjab Engineering College, Chandigarh, con Ingeniería Aeronáutica. Mientras que su padre se opuso a la idea, creyendo que la enseñanza o la medicina era una opción de carrera más adecuada para una niña, su madre le dio un apoyo infalible. Eventualmente, su padre cedió. Kalpana se trasladó a Chandigarh para entrar en PEC con Ingeniería Aeronáutica. Ella era la única estudiante femenina en su lote y como no podía hacer uso de las instalaciones del albergue, contrató una pequeña habitación en un garaje y comenzó a vivir en ella, en bicicleta a su universidad todos los días desde allí.

Kalpana Chawla vistiendo una rebeca de colores en su universidad
Kalpana Chawla en el College

Junto con sus estudios formales, comenzó a leer libros y revistas sobre aviación. En su universidad, se unió tanto a la Aero Club como a la Astro Society; poco a poco se convierte en una de las secretarias conjuntas de estos clubes. Al mismo tiempo, también comenzó a aprender karate, y se ganó un cinturón negro.

En 1982, Kalpana obtuvo su licenciatura en Ingeniería Aeronáutica, asegurando el tercer rango en su lote. Con ella, se convirtió en la primera mujer ingeniera aeronáutica en desmayarse de Punjab Engineering College. Para su maestría, Kalpana obtuvo la admisión en Ingeniería Aeroespacial en la Universidad de Texas en Estados Unidos. Kalpana Chawla fue la astronauta estadounidense que murió en el desastre del transbordador espacial ‘Columbia’. Nacida en Karnal, India, fue la primera mujer de origen indio en ir al espacio. Una tomboy desde el principio, desarrolló una pasión por los aviones en su infancia. Después de obtener una licenciatura en Ingeniería de la Universidad de Punjab se mudó a los EE.UU. a la edad de veinte años. Allí realizó su Maestría y Doctorado en Ingeniería Aeroespacial. A partir de entonces, se unió a la NASA y comenzó su carrera como investigadora, trabajando en varios temas ,primero en Ames Research Center y luego en Overset Methods Inc. 

Kalpana se hace piloto comercial

Mientras tanto, se convirtió en una piloto certificada con una licencia comercial para aviones multimotor, hidroaviones y planeadores. Después de convertirse en ciudadana estadounidense en 1991, solicitó el Cuerpo de Astronautas de la NASA, que finalmente se unió a la organización en marzo de 1995. En mayo de 1997, fue a su primera misión espacial, viajando durante quince días en el vuelo STS-87 del transbordador espacial Columbia. En 2003, viajó una vez más al espacio a bordo del desafortunado vuelo STS-107 del transbordador espacial Columbia y permaneció en el espacio durante unos dieciséis días. Murió a la edad de cuarenta años cuando el transbordador espacial Columbia se desintegró sobre Texas, dieciséis minutos antes de aterrizar.

Kalpana Chawla y sus compañeros del transbordador espacial


METSAT (Satélite Meteorológico)

METSAT (Satélite Meteorológico), lanzado por PSLV, es el primer satélite meteorológico exclusivo construido por ISRO. Hasta entonces, los servicios meteorológicos se habían combinado con los servicios de telecomunicaciones y televisión en el sistema INSAT. METSAT es un precursor del futuro sistema INSAT que contará con satélites separados para meteorología y servicios de telecomunicaciones y radiodifusión. Esto permitirá incorporar una mayor capacidad en los satélites DEL INSAT, tanto en términos de transpondedores como de su potencia radiada, sin las limitaciones de diseño impuestas por los instrumentos meteorológicos.

Para la observación meteorológica, METSAT lleva un radiómetro de muy alta resolución (VHRR) capaz de tomar imágenes de la Tierra en las bandas de vapor de agua y infrarrojos térmicos visibles. También lleva un Transponder de Retransmisión de Datos (DRT) para recopilar datos de plataformas meteorológicas desatendidas. METSAT transmitirá los datos enviados por estas plataformas al Centro de Utilización de Datos Meteorológicos de Nueva Delhi. Estas plataformas se han instalado en todo el país.

En el momento de su lanzamiento, METSAT pesaba 1055 kg, incluyendo unos 560 kg de propulsor. El propulsor transportado por METSAT está obligado principalmente a elevar el satélite desde la órbita de transferencia geosincrónica a su órbita geoestacionaria final. METSAT se ubicará en 74 deg longitud este.

METSAT ha sido diseñado utilizando un nuevo bus de nave espacial que emplea elementos estructurales ligeros como el plástico reforzado con fibra de carbono (CFRP). El satélite tiene una matriz solar que genera 550 vatios de energía.

La matriz solar de METSAT fue desplegada automáticamente inmediatamente después de su inyección en Geosynchronous Transfer Orbit (GTO) por PSLV-C4. En los días posteriores al lanzamiento, la órbita de METSAT fue elevada desde su órbita de transferencia geosincrónica elíptica a la órbita geoestacionaria final disparando el motor líquido Apogee del satélite. La primera operación de elevación de órbita está prevista el 13 de septiembre de 2002, al mando del MCF. El satélite se pondrá en servicio después de la finalización de las operaciones de elevación de órbita y su posicionamiento en su franja horaria orbital designada de 74 longitudes este, así como las pruebas en órbita de todos los sistemas a bordo.

METSAT fue desarrollado por ISRO Satellite Centre, Bangalore. Las cargas útiles metrológicas fueron desarrolladas por el Centro de Aplicaciones Espaciales, Ahmedabad.

En la 5. Febrero 2003 METSAT 1 fue renombrado Kalpana 1 para honrar al fallecido a la astronauta india Kalpana Chawla, que murió en el accidente de Columbia STS-107.