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La expedición Gjøa (1903-1906)

  1. La expedición Gjøa camino del paso de Noroeste
  2. Los preparativos de Roald Amundsen para el Paso del Noroeste
  3. ¿Cómo consiguió los fondos de la expedición Gjøa?
  4. ¿Quiénes compusieron la expedición Gjøa?
  5. ¿Por qué se eligió un barco como el Gjøa?
  6. El Paso del Noroeste

La expedición Gjøa de Roald Amundsen fue la primera en cruzar el Paso del Noroeste desde el continente canadiense con una sola expedición y un solo barco. En 1903-2006, Amundsen logró esta hazaña con seis compañeros. Durante el viaje, pasó dos años en Gjoa Haven, donde estableció la posición del Polo Magnético Norte en ese momento, demostrando que el polo magnético se desplaza con el tiempo.

Amundsen en Junto al Maud dando de comer a un osezno polar
Imagen de Roald Amundsen

La expedición Gjøa camino del paso de Noroeste

El Paso del Noroeste es una ruta marítima al norte de Canadá continental que conecta el Océano Atlántico Norte con el Océano Pacífico Norte. Ya en el siglo XVI, los europeos pensaron que debía haber una forma más rápida de llegar a las ricas zonas comerciales de China y Extremo Oriente. La búsqueda se convirtió entonces en una exploración puramente geográfica, y el paso fue adquiriendo un aura casi mística, como los polos norte y sur.

El paso era una encrucijada mortal

La dificultad para encontrar una ruta a través del archipiélago al norte del continente canadiense se debió a varios factores: en primer lugar, el hielo, que sigue siendo un obstáculo difícil de superar. Además, la región es un laberinto de islas, bahías y canales que no fueron relativamente bien cartografiados hasta principios del siglo XX.

La falta de mapas precisos y de ideas sobre lo que contenía la región de tierra y mar, combinada con la niebla y el hielo, significaba que no era sorprendente, por ejemplo, que un barco pudiera cruzar el Estrecho de Hudson, entrar en la vasta extensión de la Bahía de Hudson y pensar que el mar abierto estaba al otro lado, o dar la vuelta a la entrada del Estrecho de Lancaster y pensar que era sólo una gran bahía.

Tras la desaparición de la expedición de Sir John Franklin en 1845-47, con un total de 129 hombres a bordo de los dos barcos Erebus y Terror en un nuevo intento de encontrar el Paso, la exploración de la zona se aceleró.

Se enviaron tantas expediciones en busca de Franklin y sus hombres que en la década de 1860 ya se conocía la mayor parte de la zona al sur de los 75°N y se habían definido varios pasos posibles. La expedición de Robert McClure de 1850-1854 fue la primera en cruzar toda la región de oeste a este, pero tuvo que abandonar el barco a mitad de camino y resbalar para encontrarse con un barco que venía del oeste.

Los preparativos de Roald Amundsen para el Paso del Noroeste

Roald Amundsen decidió rápidamente convertirse en explorador polar. Su madre quería que fuera médico y, por lealtad a ella, empezó a estudiar medicina. Sin embargo, tras la muerte de su madre, abandonó rápidamente estos estudios y se presentó al examen para convertirse en artesano.

Tuvo la oportunidad de cumplir su sueño de la infancia cuando, a los 25 años, fue nombrado primer oficial del Belgica, un barco de la Expedición Antártica Belga bajo el mando de Adrien de Gerlache. La expedición duró de 1897 a 1899.

Amundsen había leído todos los relatos publicados sobre las expediciones al Paso del Noroeste y el destino de la expedición de Franklin, y su gran ambición era navegar por el Paso del Noroeste completamente.

En busca del Apoyo de Nansen

Tras regresar de la expedición belga, se consideró lo suficientemente experimentado como para empezar a preparar la realización de su sueño de la infancia, pero antes tuvo que conseguir el apoyo de su héroe, Fridtjof Nansen.

Fridjoft Nansen, el héroe de Roald Amundsen
Fridjoft Nansen, el héroe de Roald Amundsen

Nansen no sólo estuvo de acuerdo con los planes, sino que en los años siguientes expresó libremente su opinión siempre que Amundsen se lo pidió, y le ayudó repetidamente a resolver sus complicados problemas financieros.

Los eminentes conocimientos científicos de Nansen y su entusiasmo por ampliar el conocimiento científico del Ártico debieron influir mucho en el pensamiento de Amundsen, reforzando su deseo de familiarizarse con los diferentes métodos de observación para que, aunque no fuera un científico, pudiera recoger datos precisos para que otros los analizaran.

Una cuestión científica importante era el desplazamiento del Polo Norte magnético, que había sido visitado por primera vez en junio de 1831 por James Clark Ross.

Aprendiendo magnetismo del mejor

Para familiarizarse con las mediciones magnéticas, Amundsen viajó a Hamburgo, donde presentó sus planes al Dr. G. von Neumayer, entonces el principal experto en magnetismo terrestre, y le pidió consejo sobre los instrumentos y métodos de observación.

Neumayer recibió a Amundsen muy cordialmente, le animó e instruyó durante varios meses en todos los detalles de las observaciones precisas.

El siguiente paso era encontrar una embarcación adecuada. Tenía que ser pequeño, robusto y barato, ya que Amundsen esperaba financiar él mismo la expedición y sólo disponía de una pequeña herencia. Después de considerarlo detenidamente, Amundsen compró el pequeño balandro Gjøa, de sólo 47 toneladas, que había sido construido en 1872, el año en que nació el propio Amundsen, y que seguía siendo tan fuerte como él.

El verano siguiente, en 1901, llevó el Gjøa a un crucero por las aguas al este de Groenlandia, en parte para familiarizarse con el manejo del barco y en parte para hacer observaciones oceanográficas en las que Nansen estaba especialmente interesado. Los dos años siguientes se dedicaron a la cuidadosa selección y prueba del equipo y las provisiones, y a la constitución de la pequeña tripulación que podía alojarse en el barco.

Los fondos no eran suficientes

Pronto se hizo evidente que los fondos de Amundsen eran completamente insuficientes para cubrir todos los gastos y, en contra de su voluntad, tuvo que buscar apoyo de diversas fuentes. Lo hizo a regañadientes, ya que no le gustaba hablar de sus planes y prefería mantenerse alejado de la publicidad hasta haber conseguido su objetivo.

Mantuvo esta característica durante toda su vida, pero más tarde se convirtió en una figura pública demasiado importante como para mantenerse al margen. Sin embargo, no cabe duda de que su reticencia a hablar de sus proyectos, a menudo considerada como una forma particular de vanidad, tenía raíces profundas y de que era por naturaleza un hombre solitario que prefería las acciones a las palabras.

¿Cómo consiguió los fondos de la expedición Gjøa?

El apoyo financiero que Amundsen pudo conseguir para su primera expedición seguía siendo insuficiente, y cuando estuvo listo para zarpar en junio de 1903, estaba muy endeudado. Él mismo cuenta que, cuando uno de sus acreedores le amenazó con retener el Gjøa como garantía hasta que le pagaran, decidió echarse atrás tras informar a la tripulación de sus planes.

Según otra fuente, el propio Nansen asumió la responsabilidad de marcharse, prometiendo a Amundsen que se aseguraría de satisfacer a sus acreedores. En cualquier caso, Gjøa partió de Oslo hacia la medianoche del 16 de junio de 1903, y los acreedores fueron pagados tras la conquista del Paso del Noroeste.

Tras estudiar todos los informes de expediciones anteriores, Amundsen decidió intentar el estrecho entre el continente canadiense y las islas del sur del archipiélago canadiense. El Gjøa se detuvo primero en Godhavn, en Groenlandia, para embarcar 20 perros, y luego en Dalrymple Rock para obtener suministros adicionales y parafina de los balleneros escoceses.

Empiezan los problemas de la expedición

Desde allí, Amundsen continuó pasando por la isla Beechey y luego giró hacia el sur, hacia el estrecho de Peel y el estrecho de Franklin. Una tormenta, un incendio en la sala de máquinas y una caída sobre una roca sumergida amenazaron con poner fin a la travesía antes de tiempo, pero la excelente marinería y la rápida actuación evitaron el desastre en ambas ocasiones.

Parece probable que Gjøa cruzara el Paso del Noroeste en una sola estación, ya que el Estrecho de Simpson estaba libre de hielo cuando se alcanzó la entrada oriental el 9 de septiembre. Sin embargo, navegar por el Paso del Noroeste era sólo una parte del programa: trasladar el Polo Norte Magnético y registrar continuamente los elementos magnéticos durante al menos un año entero eran igualmente importantes.

Dado que las grabaciones debían realizarse preferentemente a una distancia de unas 100 millas del Polo Magnético, Amundsen buscaba un lugar adecuado para invernar cuando se acercó a la isla del Rey Guillermo y quedó encantado al descubrir la pequeña bahía, casi cerrada y completamente protegida, que hoy lleva el nombre de Gjoa Haven en todos los mapas. Tras un cuidadoso estudio de la bahía, Gjøa entró en ella, echó el ancla y permaneció allí durante dos años.

¿Quiénes compusieron la expedición Gjøa?

Además de Amundsen, el grupo estaba formado por los siguientes seis hombres:

  • Godfred Hansen, teniente de la marina danesa, segundo de a bordo, navegante, geólogo y astrónomo.
  • Anton Lund, segundo de a bordo, con amplia experiencia en la navegación en hielo.
  • Peder Ristvedt, meteorólogo e ingeniero.
  • Helmer Hansen, segundo de a bordo y también experimentado navegante.
  • Gustav Juel Wiik, un observador magnético que, junto con Amundsen, se encargaba de las observaciones magnéticas.
  • Adolf Henrik Lindstrøm, el «cocinero polar», que había sido el cocinero de la segunda expedición del Fram entre 1898 y 1902 y que ahora desempeñaba las mismas funciones en Gjøa.

¿Por qué se eligió un barco como el Gjøa?

No fue sólo la economía lo que llevó a Amundsen a elegir un barco pequeño que no podía albergar a un grupo numeroso. La elección del barco también se basó en la tesis principal a la que se adhirió Amundsen en ésta y todas sus expediciones posteriores: un grupo debe ser lo más pequeño posible para el propósito de la aventura.

Sólo cumpliendo esta regla será posible mantener a cada hombre totalmente ocupado y hacerle sentir que su esfuerzo personal es esencial para el éxito de la expedición. Amundsen consideraba que su deber como líder era asegurarse de que ninguno de sus hombres pudiera aflojar o desmoralizarse porque sentía que perdía el tiempo en tareas innecesarias.

El secreto, pocos hombres con muchas tareas

En la expedición de Gjøa, Amundsen no tuvo muchas dificultades para cumplir con sus obligaciones como líder, ya que el grupo era muy pequeño y estaba compuesto de tal manera que cada hombre debía recibir varias tareas de las que era responsable.

Wiik y Ristvedt construyeron su observatorio magnético en la costa. Además añadieron una cabaña en la que vivieron durante casi dos años, recogiendo una gran cantidad de datos.

Todos estos datos fueron adquiridos por el gobierno noruego y posteriormente distribuidos a especialistas para su análisis y publicación.

Las observaciones meteorológicas continuas en Gjøa Haven han contribuido en gran medida a nuestro conocimiento de la climatología de esta parte del Ártico.

Después de dos viajes más cortos en marzo de 1904 para establecer escondites, el 6 de abril Amundsen y Ristvedt emprendieron un viaje en trineo a la península de Boothia para realizar observaciones cerca del polo magnético. Se tomaron algunas estaciones y las observaciones mostraron que en 1904 el polo estaba en una posición ligeramente diferente a la que James Clark Ross había encontrado por primera vez 73 años antes.

Contacto con los Inuits

Entre el 2 de abril y el 23 de junio de 1905, Godfred Hansen, también acompañado por Ristvedt, exploró la costa oriental de la isla Victoria entre los 70° y los 72° de latitud norte y cartografió esta costa hasta entonces desconocida. No había ningún inuit en Gjøa Haven cuando se establecieron los cuarteles de invierno, pero en noviembre llegaron los primeros inuit y desde entonces el contacto ha sido continuo y, obviamente, mutuamente beneficioso.

Amundsen y su grupo obtuvieron pieles de reno y ropa completa y aprendieron a construir iglús. En las siguientes expediciones, Amundsen utilizó ropa y calzado inuit con pequeñas modificaciones, pero ni él ni sus compañeros llegaron a ser tan hábiles en la construcción de iglús como para prescindir de las tiendas. En cambio, los inuit recibían de los visitantes agujas, cuchillos, latas vacías y muchos otros objetos útiles. Todos los diferentes grupos que visitaron Gjøa tenían muy poco contacto con la civilización occidental; prácticamente no tenían hierro y acero y conocían muy poco las armas de fuego.

Amundsen tomó notas detalladas de sus costumbres y trajo consigo una gran colección de ropa y equipo netsilik. Las opiniones de Amundsen sobre la ropa para el frío se expresan o sugieren en varios de sus escritos. La parte principal se encuentra en el capítulo «To the Magnetic Pole», que es el quinto del primer volumen de la edición inglesa de The Northwest Passage.

Reflexiones de Amundsen

Estábamos preparados para salir el 1 de marzo. El termómetro marcaba -55°C (-63°F). Pero en febrero nos habíamos acostumbrado tanto al frío que no nos molestaba mucho. También íbamos muy bien vestidos. Algunos llevábamos ropa de esquimal, otros llevaban ropa parcialmente civilizada. Según mi experiencia, la ropa de los esquimales es muy superior a nuestra ropa de invierno europea en estas regiones. Pero debe usarse solo o no usarse.

Cualquier combinación es mala. La ropa interior de lana recoge todo el sudor y pronto moja la ropa exterior. Si nos vestimos completamente con piel de reno, como los esquimales, y la ropa es lo suficientemente holgada como para permitir que el aire circule entre las capas, la ropa suele permanecer seca. Si trabajas tanto que la ropa se moja de todos modos, el cuero se seca mucho más fácilmente que la lana. Además, la ropa de lana se ensucia fácilmente y pierde calor.

La ropa de cuero se conserva casi igual de bien sin lavar. Otra gran ventaja del cuero es que se calienta nada más ponérselo. Con la ropa de lana, tienes que saltar y bailar como un loco antes de entrar en calor. Por último, las pieles son absolutamente resistentes al viento, lo que obviamente es un aspecto muy importante.

El Paso del Noroeste

En el verano de 1905, Gjøa estaba dispuesto a continuar su viaje y, si era posible, cruzar el Paso del Noroeste. El 13 de agosto abandonó el helado puerto de Gjøa y se dirigió al desconocido oeste. El hielo, la niebla y los bancos de arena amenazaban su avance. El cabo de plomo tenía que utilizarse constantemente y a menudo apenas había un metro de agua bajo su quilla.

Sin embargo, el Gjøa avanzó y el 17 de agosto fondeó en el Cabo Colbourne, el punto más oriental alcanzado en estas aguas por un barco en el Estrecho de Bering. Se completó el Paso del Noroeste.

Unos días más tarde, el 26 de agosto, se avistó el primer barco desde el oeste. Era el Charles Hansson de San Francisco, comandado por el capitán J. McKenna, que fue el primero en felicitar a Amundsen por su éxito. Obviamente, Amundsen esperaba llegar al Estrecho de Bering y a la civilización ese año, pero las condiciones del hielo eran malas.

El 2 de septiembre, el progreso se detuvo en King Point, cerca de la isla Herschel, y en una semana quedó claro que sería necesario otro invierno ártico. Esta vez Gjøa tuvo mucha compañía, ya que nada menos que 12 barcos fueron capturados en la isla Herschel.

La muerte de Juel Wiik

Las grabaciones magnéticas continuaron en King Point, y durante el invierno Amundsen viajó a Eagle City, Alaska, para enviar telegramas de la expedición al mundo exterior.

Realizó este viaje en compañía del capitán del naufragado Bonanza, el capitán Mogg, cuyas habilidades en los trineos de perros Amundsen no tenía en gran estima. Tras el regreso de Amundsen a King Point, Gustav Juel Wiik cayó enfermo y murió el 1 de abril. Fue enterrado en el observatorio magnético.

A mediados de agosto de 1906, Gjøa pudo reanudar su viaje. Llegó a Nome el día 31, donde recibió una bienvenida digna del nombre de aventureros y buscadores de oro por el que era famoso en aquella época.

A partir de ese momento, el viaje de regreso a Noruega fue triunfal y recompensó plenamente a Amundsen por los cuidados y las penurias de sus difíciles años de preparación.

Sin embargo, Gjøa no volvió a Noruega durante varios años. Fue donada a la ciudad de San Francisco y colocada en el parque Golden Gate en 1909. Se deterioró gravemente, pero se restauró en 1947-49. En 1972 fue devuelto a Noruega, donde se expone frente al Museo del Fram.