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Tras la última frontera

EL VIAJE A MARTE CADA VEZ MÁS CERCA

ELON MUSK PRESUME DE SU GRAN STARSHIP

Starship y el viaje a Marte

El fundador de SpaceX, Elon Musk, detalló el progreso en el programa de la próxima generación de Starship de la compañía, diciendo que el enorme cohete podría «probablemente» intentar su primer lanzamiento a la órbita terrestre el próximo año 2021, y agregando que la nave estelar volará cientos de misiones antes de que SpaceX ponga a la gente a bordo. Aún así no cabe duda de que el viaje a Marte ya esta tomando forma.

Aprovechando un complejo de producción en constante crecimiento en el sur de Texas, SpaceX está construyendo nuevos prototipos de naves estelares a un ritmo de múltiples vehículos por mes. Algunos de los prototipos son estrictamente para pruebas en tierra, pero el próximo banco de pruebas Starship de SpaceX, diseñado SN6, consiguió un salto de 150 metros.

Prueba de motores de la Starship, el viaje a Marte está mas cerca
Prueba de motores de la Starship, el viaje a Marte está mas cerca

La nave de pruebas Starship más reciente, llamada SN6, fue la primera nave estelar con tanques propulsores de tamaño completo en hacer un lanzamiento y aterrizaje exitosos. Durante la breve prueba de arriba y abajo del SN5 del 4 de agosto, el prototipo voló a una altitud de 500 pies propulsado por un solo motor Raptor alimentado con metano, luego hizo un descenso controlado a una plataforma de aterrizaje cercana.

CUMBRE VIRTUAL DE HUMANOS A MARTE

En la Cumbre virtual de Humanos a Marte, Musk afirmó «haciendo un buen progreso» en el programa Starship. Destacó los avances de SpaceX en la ampliación de la producción de los vehículos de prueba Starship, que están hechos de acero inoxidable, en las instalaciones de desarrollo y pruebas de Boca Chica de la compañía cerca de Brownsville, Texas.

«Lo principal que necesitábamos para progresar con Starship es el sistema de producción«

Elon Musk

Agregando que hacer un prototipo era «relativamente fácil» en comparación.

Naves en construcción y pruebas. Los programas de pruebas estrictos garantizarán el viaje a Marte
Naves en construcción y pruebas. Los programas de pruebas estrictos garantizarán el viaje a Marte

Numerosas estructuras, edificios de ensamblaje de bahía alta y elementos de infraestructura de lanzamiento han surgido en Boca Chica durante el último año. SpaceX ensambló el primer prototipo de Starship al aire libre, utilizando soldadura al aire libre, pero los equipos están trasladando la producción a instalaciones interiores con control climático.

Varios prototipos de Starship fueron destruidos durante las pruebas en tierra desde que SpaceX construyó el primer vehículo de prueba Starship el año pasado. Pero SpaceX reunió datos críticos durante esas pruebas, lo que permitió a los ingenieros actualizar las especificaciones de diseño y mejorar el diseño de Starship.

«Construir el sistema de producción para que podamos construir en última instancia cientos o miles de naves estelares, esa es la parte difícil»

Elon Musk

«Pero hemos estado haciendo buenos progresos en el sistema de producción como la gente puede ver en las fotos aéreas de Boca Chica. Hace un año, no había casi nada allí, y ahora tenemos una gran capacidad de producción»,

Elon Musk

«Estamos haciendo rápidamente más y más barcos, y pronto comenzaremos la producción del booster».

Elon Musk

Musk dijo que SpaceX planea comenzar la producción del primer prototipo del primer refuerzo de etapa de la nave estelar, llamado Super Heavy, a finales septiembre de 2020.

MISIÓN: ENVIAR PERSONAS A MARTE

La nave estelar es fundamental para la visión de Elon Musk, el multimillonario fundador de SpaceX, quien estableció la compañía con la misión de enviar personas al planeta rojo, haciendo el viaje a Marte. Las futuras naves estelares podrían navegar a Marte con hasta 100 personas, dice Musk.

SpaceX planea volar vehículos de prueba Starship y prototipos Super Heavy en saltos a altitudes más altas antes de intentar un lanzamiento orbital. Al igual que los primeros vuelos de prueba de Starship, los primeros prototipos de Super Heavy volarán a bajas altitudes con un subconjunto de motores Raptor, comenzando con dos de las plantas eléctricas fabricadas por SpaceX, dijo Musk.

Elementos de los motores de la Starship
Elementos de los motores de la Starship

Los experimentos de nave estelar a mayor altitud requerirán SpaceX para instalar un cono de nariz aerodinámico en los futuros vehículos Starship, junto con aletas y otras superficies aerodinámicas. Los vuelos de nave estelar de mayor altitud también necesitarán tres motores Raptor, antes de que SpaceX finalmente vaya a una configuración de nave estelar de seis motores para misiones orbitales, lo que también requerirá un escudo térmico para el reingreso.

Con el cono nasal añadido, el vehículo Starship alcanzará una altura de alrededor de 164 pies, o 50 metros. El vehículo mide alrededor de 30 pies (9 metros) de diámetro, aproximadamente una y media veces el diámetro de un Boeing 747 jumbo jet.

SUPER HEAVY Y STARSHIP TOTALMENTE REUTILIZABLES

Para las misiones orbitales, Starship volará como la etapa superior en la parte superior del enorme refuerzo de la primera etapa de Super Heavy. Combinado con la primera etapa de Super Heavy, toda la pila se mantendrá alrededor de 394 pies (120 metros) de altura, según el sitio web de SpaceX.

Ambas etapas regresarán a la Tierra para aterrizajes propulsivos, al igual que la primera etapa del cohete Falcon 9 parcialmente reutilizable de SpaceX. Eso hará que el Super Heavy y la nave estelar sean totalmente reutilizables.

SpaceX dice que una nave estelar operativa podría transportar más de 100 toneladas métricas, o 220.000 libras, de carga a la órbita terrestre baja, más que cualquier cohete desde el lanzador Saturno V de la era Apolo de la NASA.

EL GRAN MOTOR RAPTOR DE SPACE X

Musk dijo que los ingenieros han ajustado el diseño del amplificador Super Heavy aumentando el empuje de sus motores Raptor, permitiendo a SpaceX eliminar varios Raptors del diseño. Es el último de una serie de ajustes de diseño realizados desde que Musk dio a conocer el programa de cohetes gigantes en 2016, cuando fue nombrado el «BFR».

Musk dijo anteriormente que el amplificador Super Heavy tendría más de 30 motores Raptor alimentados con metano, pero Musk confirmó que SpaceX está tratando de «simplificar la configuración».

«Así que podrían ser 28 motores«, dijo Musk. «Eso sigue siendo un montón de motores. También terminaremos acelerando el empuje de los motores».

Un anillo exterior de motores en el amplificador Super Heavy tendrá boquillas fijas, mientras que un grupo interno de ocho Raptors vectorizará su empuje para dirigir el cohete durante el despegue y aterrizaje.

Con el tiempo, la fila exterior de motores podría generar cada uno alrededor de 300 toneladas, o alrededor de 600.000 libras, de empuje, según Musk. Los ocho motores interiores producirán cada uno unas 210 toneladas, o 420.000 libras, de empuje. Eso le dará al Super Heavy más de 15 millones de libras de empuje total en el despegue.

SpaceX está mirando plataformas flotantes gigantes para lanzamientos operativos de Super Heavy y Starship, pero los vuelos de prueba a corto plazo se basarán en Boca Chica. SpaceX suspendió el trabajo de desarrollo de naves estelares en sitios en la Costa Espacial de Florida el año pasado.

Despegue de la Starship desde una plataforma maritima
Despegue de la Starship desde una plataforma marítima

PRIMEROS VUELOS DE LA STARSHIP

SpaceX podría realizar el primer lanzamiento y reingreso de la nave estelar orbital, Musk respondió: «Probablemente el próximo año«.

«Espero que hagamos muchos vuelos», continuó Musk. «Los primeros podrían no funcionar. Este es un territorio desconocido. Nadie ha hecho un cohete orbital totalmente reutilizable. Así que tener eso en absoluto es bastante significativo».

Y SpaceX no se está quedando corto con Starship. Tiene aproximadamente el mismo tamaño que el cohete lunar Saturn V de la NASA, pero tiene motores más eficientes. SpaceX también tiene como objetivo eventualmente repostar la nave estelar en la órbita terrestre, lo que le permite lanzar misiones a la luna, Marte y otros destinos con una carga completa de propulsor.

Comparativa entre distintas naves espaciales que han aportado y aportaran para que el honbre pueda ir a Marte
Comparativa de entre distintas naves espaciales

«Esa es la puerta de entrada a la galaxia, o al menos al sistema solar», dijo Musk.

El multimillonario empresario quiere que el primer lanzamiento orbital de Starship pueda ocurrir en 2020. A pesar de la rápida tasa de progreso del proyecto, SpaceX no cumplirá con ese horario.

Musk dijo  que SpaceX no está realizando mucho desarrollo de los sistemas de soporte vital que Starships necesitará para acomodar a las personas.

«Tenemos que hacer que la cosa funcione automáticamente, entregando satélites, haciendo cientos de satélites de misión antes de poner a la gente a bordo»

Elon Musk

«Sabemos cómo hacer un sistema de soporte vital complejo que pueda hacer frente a un amplio rango de ambientes, cambiando la presión atmosférica, cambiando el porcentaje de oxígeno y nitrógeno en el aire».

NAVE ESPACIAL CREW DRAGON DE SPACE X

Desarrollada en asociación con la NASA, la nave espacial Crew Dragon de SpaceX voló astronautas a la Estación Espacial Internacional por primera vez, demostrando los sistemas de soporte vital de la cápsula y el primer diseño de traje espacial de SpaceX. Los trajes usados por los astronautas del Dragón Doug Hurley y Bob Behnken fueron diseñados para proteger a los miembros de la tripulación si la cápsula se despresurizaba en vuelo.

Los trabajos de Spacex  han sido definitivos para relanzar el viaje a Marte
Instalaciones de Space X y la Crew Dragon que se usará en el viaje a Marte

«En resumen, sabemos cómo hacerlo», dice Musk.

«Para una misión más larga, como si vas a Marte, quieres tener un sistema más renovable que el que tenemos en Crew Dragon. Quieres reciclar cosas, reciclar mucho más agua y oxígeno más. Pero si vas a la luna, no hay problema.»

Elon Musk

La hoja de ruta a largo plazo de SpaceX incluye una capacidad de reabastecimiento en órbita para hacer posibles los viajes a la luna. La NASA seleccionó el vehículo Starship de SpaceX en mayo como uno de los tres contendientes, junto con Blue Origin y Dynetics, para un lander lunar clasificado por el hombre, la agencia espacial financiará para las misiones lunares tripuladas más adelante esta década.

Bajo la arquitectura planeada para el programa de alunizaje Artemis de la NASA, los astronautas se lanzarán desde la Tierra en la parte superior del cohete de lanzamiento pesado del Sistema de Lanzamiento Espacial propiedad del gobierno y la cápsula de la tripulación de Orion. Un lander clasificado por humanos se lanzará por separado en un cohete comercial, luego volará a la luna y esperará el atraque de la tripulación de Orión en órbita lunar.

Los astronautas flotarán en el lander lunar y descenderán a la superficie de la luna, realizarán experimentos y caminatas espaciales, luego despedarán para volver a la cápsula Orion, que traerá a la tripulación de vuelta a la Tierra.

Simulación de la Starship alunizando. Un paso previo en el viaje a Marte
Simulación de la Starship alunizando. Un paso previo en el viaje a Marte

CONTRATO DE LA NASA CON SPACE X

El contrato de la NASA con SpaceX está inicialmente valorado en 135 millones de dólares, pero podría crecer si la nave estelar gana la competencia de la NASA contra Blue Origin y Dynetics. Los 135 millones de dólares cubrirán sólo un poco por ciento del costo total de desarrollo de la nave estelar, que Musk es de más de 5 mil millones de dólares.

«Se agradece el apoyo de la NASA, pero este es un programa que ha terminado, probablemente más de 5.000 millones de dólares»

Elon Musk

Es útil, pero no cambia el juego. Pero con suerte, si demostramos éxito con Starship, entonces pueden empezar a pensar seriamente en una base lunar».

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