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Tras la última frontera.

Aldonza Manrique: La primera gobernadora del Nuevo Mundo

Por J.J. Merino

  1. Sus padres, Marcelo Villalobos e Isabel Manrique.
  2. La lucha de Isabel Manrique por el legado de su marido.
  3. 1535-1575: gobierno de Aldonza Manrique.
  4. El loco Lope de Aguirre en la isla Margarita
  5. Pleitos para recuperar la Gobernación 
  6. Gobierno de Juan Sarmiento de Villandrando Manrique
  7. Mis conclusiones

Como hemos visto en otros artículos de esta página, el Siglo XVI se puede considerar como el momento de la historia en el que la exploración y descubrimiento para los países europeos de nuevas tierras alcanza su máximo esplendor. El descubrimiento de América por Colón en 1492 y los siguientes  viajes que realiza, abren el Océano Atlántico para que multitud de aventureros lo crucen en busca de nuevos horizontes y gloria. 

Pero no sólo hombres son los protagonistas de estas gestas. Nombres como Inés Suarez, María Estrada o Mencía Calderón ya son conocidos por los lectores de los artículos que vamos publicando. En este traemos a la primera mujer que ostenta el cargo de Gobernadora nombrada por la Corte, en los territorios de América. Se llamaba Aldonza Villalobos y Manrique, más conocida como Aldonza Manrique, y esta es su historia.

Sus padres, Marcelo Villalobos e Isabel Manrique.

Marcelo Villalobos, sevillano nacido en 1480, hijo de una familia noble, estudia derecho en su juventud en Salamanca, ejerciendo una vez finalizados sus estudios en la ciudad de Jerez de la Frontera. En 1511 es nombrado juez en la recién creada Audiencia de La Española, con lo que se produce el salto a la isla. Allí marcha junto con su esposa, Isabel Manrique, también de noble cuna, en febrero de 1512, arribando a la misma en los primeros días de julio.

En la isla, además de su cargo, entre los años 1514 y 1515 se dedica a financiar expediciones en las islas cercanas, y en las costas de la actual Venezuela, con el objetivo de capturar indígenas y convertirlos en esclavos. Por ello, en el año 1516 es suspendido de su cargo e investigado. Y como consecuencia de la investigación, es apartado definitivamente de su cargo como condena, y le son retirados los derechos concedidos asociados al mismo

Sin embargo, amigos personales hablan en su favor y consigue en 1520 ser restituido en el puesto. Y en 1525 consigue que se le encargue el poblamiento de la Isla Margarita “llevando a ella cristianos españoles, indios y ganados convenientes para la provisión y beneficio de los moradores”. Este nombramiento es por dos vidas, es decir, para el nombrado y su heredero, pasando posteriormente los gobernantes a ser nombrados por la Corona. Pero no puede concluir su misión, pues fallece el día de Santiago Apóstol, 25 de julio de 1526, legando el nombramiento real a una de sus dos hijas, Aldonza Villalobos, más conocida en la historia como Aldonza Manrique. El momento del fallecimiento llega en el peor momento familiar, pues Marcelo había contraído una deuda con la Corona, y al no ser capaces de afrontar la devolución de la misma su mujer e hijas, se ven requisados sus bienes, pero no su nombramiento.

Mapa que nos indica la ubicación de isla Margarita.

La lucha de Isabel Manrique por el legado de su marido.

En un primer momento, no es a Aldonza a quien se nombra sucesor del fallecido Marcelo Villalobos. Sin embargo, la madre de nuestra protagonista, Isabel Manrique, lucha en la corte para que se reconozcan los derechos sucesorios de  su hija.

Tras dos años de dura lucha en la Corte, finalmente consigue el favor Real y el refrendo de sus reclamaciones en junio de 1527. De esta manera, Aldonza Villalobos y Manrique se convierte en la primera mujer gobernadora en el Nuevo Mundo. 

Imagen del fuerte que San Carlos Borromeo y la línea de Costa de la Isla Margarita dónde gobernó Aldonza Manrique
Imagen del fuerte que San Carlos Borromeo y la línea de Costa de la Isla Margarita

Desde ese momento, y al ser su hija menor de edad, es ella quien, interinamente en nombre de Aldonza, gobierna y marca el inicio de la línea de gobierno de la Isla. Este gobierno interino se debería alargar hasta que la mayoría de edad de la heredera, que en la época estaba marcada en 25 años, o hasta el momento que contrajese matrimonio.

Desde 1527 hasta 1534 ejerce de gobernadora interina, ejercido desde la isla de Santo Domingo a través de Tenientes que nombraba y que sí residían en la isla, y cumplían fielmente las órdenes dadas por Isabel. 

1535-1575: gobierno de Aldonza Manrique.

El año de 1535 contrae matrimonio con Pedro Ortiz de Sandoval, extremeño compañero de Pizarro en la conquista del Imperio Inca. Esta boda, además de posicionar bien a la ya noble Aldonza, trae aparejado el gobierno titular de la isla Margarita.

En este punto las fuentes discrepan. Unas dicen que sigue ejerciendo la gobernación a través de Tenientes enviados en su nombre a la Isla Margarita. En cambio, hay otras que sostienen que parte  a la isla tras su matrimonio y, junto a su marido, asumen de primera mano el poblamiento de la misma, fundando ciudades como La Asunción, entre otras. 

Retrato de Aldonza Manrique
Retrato de Aldonza Manrique

Lo que sí es cierto es que durante el gobierno de la isla, esta prospera. Los motores de esa época de prosperidad son tanto la extracción de perlas, como los cultivos que se introducen en la isla y que arraigan exitosamente. Estos son, principalmente la caña de azúcar, seguido por la vid y los cereales. Queda viuda Aldonza en 1546, al morir Pedro Ortiz de Sandoval.

En 1561 sí está contrastado que se encuentra la ya viuda Aldonza en Santo Domingo, ejerciendo su gobierno desde allí. Para ello nombra Teniente de la isla a Juan Sarmiento de Villandrando, yerno de Aldonza, pues se había casado con su hija Marcela unos años antes. Viven en la isla hasta el año 1561, en el que en busca de riquezas y poder, desembarca en la isla Lope de Aguirre.

El loco Lope de Aguirre en la isla Margarita

El año 1560 el Virrey del Perú organiza una expedición en busca del mítico El Dorado. Con ello pretendía alcanzar dos objetivos:

  1. La posible localización de nuevas tierras ricas para expandir el Virreinato.
  2. Y el principal, alejar a los posibles soldados descontentos que, después de finalizar las guerras civiles en Perú pudieran alterar el buen orden y gobierno.

Se alistan en la expedición 300 españoles, 500 auxiliares indios y varios negros libres. Entre la hueste se encuentra Lope de Aguirre, y parten en septiembre de 1560. Pero en 1561 Lope de Aguirre se rebela, asesinando al líder de la expedición y a su sucesor, pasando él a comandarla desde marzo de 1561. Tras algunas deserciones, hace firmar a los 186 soldados españoles que permanecen en la expedición una declaración de guerra….al Rey de España Felipe II.

Tras causar estragos en las poblaciones situadas a orillas del Orinoco, ponen proa a la isla Margarita. Desembarcan, y tratan de persuadir a las autoridades locales a que se les unan. Sin embargo, Juan Sarmiento se niega y es encarcelado junto con otros muchos hombres margariteños. Tras esto, asaltan la ciudad de La Asunción y otras cercanas, causando muerte y destrucción. Al enterarse de que había fuerzas en camino para destruirle, huye de la isla de nuevo al continente, pero antes asesina a Juan Sarmiento y a otros 50 hombres, usando el garrote vil.

Pleitos para recuperar la Gobernación

Tras estos hechos, Aldonza viaja a España, a reclamar su gobernación, pues le había sido usurpada de manera ilegal. Con ella, el año 1565 viajan a la Península Ibérica su hija Marcela, y su nieto Juan Sarmiento de Villandrando Manrique. Consigue en un año no sólo la ratificación Real de su nombramiento como gobernante de la Isla Margarita, sino también la extensión por una vida más de los derechos sucesorios del Gobierno sobre la misma. Estos derechos los heredará su nieto Juan, pues es nombrado heredero único por su abuela.

A partir de este momento, permanece residiendo en Madrid hasta su fallecimiento en 1575, pues le gusta la vida de la Corte Real. Realizará y dictará las órdenes de gobierno desde Madrid, continuando con los nombramientos de Tenientes para representarla en la Isla. Su hija Marcela, mientras tanto, ha vuelto a contraer matrimonio, esta vez con Miguel Maza de Lizana, que residía también en la Isla Margarita y que les había acompañado a la capital del Imperio como parte de su séquito.

Gobierno de Juan Sarmiento de Villandrando Manrique

Si bien su abuela gobierna la isla durante 40 años, la duración del gobierno de Juan no será tan extensa, pues durará desde la muerte de su abuela hasta su temprano fallecimiento en 1593. Desde  1575 hasta 1582 lo ejerce en su nombre su padrastro, Miguel Maza de Lizana. A partir de 1583, año en el que comienza el gobierno titular de Juan, se descubren nuevos yacimientos perlíferos en la Isla, lo que tuvo el efecto positivo de un auge económico importante, pero el negativo de captar la atención de piratas ingleses y franceses. Estos realizan varios asaltos en distintas poblaciones menores en la isla, obteniendo botines, principalmente de perlas, de distinta cuantía e importancia. 

Para intentar paliar y minimizar estos ataques, ordena la construcción de diversas fortificaciones costeras, así como asignar a los pobladores responsabilidades sobre la defensa del territorio. Además, las escuadras de la Armada recorren frecuentemente las aguas de la isla para disuadir a los piratas, aunque sus bases de pertenencia estaban ubicadas en otras islas del Caribe, como Cuba o La Española. 

Juan, además, apoya las exploraciones de las costas venezolanas y  el río Orinoco, llegándose a establecer algunos poblamientos en las costas de la actual Guayana. Los esfuerzos de los margariteños, sin embargo, son continuamente golpeados por los piratas, destacando los años 1587 y 1589. Este último año es en el que el famoso pirata William Hawkins, mandando una flota de 9 naves, intenta asaltar Porlamar, pero es rechazado y no llega a desembarcar. 

Pero los esfuerzos piratas no cesan, y cuatro años después, en mayo de 1593, el pirata John Burg al mando de una escuadra mayor, desembarca a 400 hombres en la población de Porlamar. Las fuerzas locales, lideradas por el propio Sarmiento, logran rechazar al invasor y conseguir que vuelva a embarcar. Posteriormente atacan unas perlerías otros piratas, estos comandando por James Langton, consiguiendo un botín de unas 2000 libras de perlas. 

Y a finales de octubre del año 1593, descubren los margariteños un navío de guerra inglés, posiblemente pirata, rondando sus costas. No duda en perseguirlo el gobernador a bordo de una galera de guerra que estaba estacionada en la isla. Traban combate ya en noviembre, y en la lucha, a pesar de la victoria sobre los ingleses, fallece en gobernador al ser alcanzado por una bala de cañón enemiga. 

Galera de guerra española

En el informe al Rey del incidente, destacan las palabras del Cabildo de la Asunción siguientes, referidas al Gobernador y a lo acertado de su mandato, y a “… el buen tratamiento que hacía a los vecinos de la isla, así pobres como ricos….”. Tras la muerte, finaliza la saga de Aldonza Manrique, y comienza los Gobernadores nombrados por la Corona.

Mis conclusiones

Independientemente del lugar desde el que ejercía el Gobierno, se puede decir que Aldonza lo hizo de manera eficaz. Con las medidas que tomaba, se consiguió un auge económico en la Isla Margarita que hizo que la población aumentara y que su nivel de vida fuese mejorando con el tiempo. Su carácter, forjado por su madre, combativa hasta las últimas consecuencias para obtener lo que en justicia creía lo correcto, y por la infancia marcada por el fallecimiento de su padre y que dejó a la familia sumida en deudas; así como su determinación hicieron de la isla un foco de prosperidad. 

En los momentos actuales, en los que la falsa leyenda negra es una losa que pesa sobre la Hispanidad, son necesarias voces que, con la verdad por delante y con hechos reales y no supuestos, consigan levantar esa losa e iluminar con la verdad. Por ello hay que destacar que nuestra protagonista fue la primera mujer Gobernadora de todo el continente americano, desde el frío norte canadiense hasta la Tierra del Fuego. Tomando decisiones respecto a economía, agricultura, construcción de obras civiles y militares, organización del territorio, y un amplio etcétera.

Este artículo y esta página no son más que un diminuto rayo de luz que pretende dar a conocer hechos reales y asombrosos de la Historia de las Españas, para hacer aflorar en el lector las ganas de seguir investigando y descubriendo la verdadera historia. 

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