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Juan Ponce de León, el explorador que descubrió la península de Florida

Índice

    Biografía de Juan Ponce de León

    Juan Ponce de León fue un valiente explorador español que nació en la vallisoletana localidad Santervás del Campo un 8 de abril entre los años 1460 y 1465. Juan Ponce de León sería un adelantado, explorador y conquistador español, Siendo el primer gobernador de Puerto Rico y al que se le atribuye el descubrimiento de la Florida, entre otros muchos logros.

    A día de hoy se siguen teniendo muchas dudas sobre quien fueron sus padres. Aunque se sabe que su ascendencia noble era noble. Esto le facilito el tener contactos con los aristócratas influyentes de la época como veremos más adelante. Un hecho generalmente obviado es de su educación y formación que la recibiría en la casa de un familiar en Sevilla.

    Durante su adolescencia fue paje del infante Fernando, quien años mas tarde seria conocido como el rey Fernando el Católico. Formó parte de los ejércitos reales durante unos diez años, tiempo en el que tuvo la oportunidad de participar junto con su tío, Rodrigo Ponce de León, marqués de Cádiz, en la batalla por la conquista del reino de Granada.

    Su primer viaje al Nuevo Mundo

    Existen muchas dudas acerca del cual fue realmente el primer viaje de Ponce de León al Nuevo Mundo. Hay quienes afirman que su primer viaje lo realizó de acompañante en la segunda expedición de Cristóbal Colón a América, en el 1493. Otras fuentes afirman que su primer viaje a tierras americanas fue con la flota de Nicolás de Ovando para colonizar La Española, en 1502.

    Lo cierto es que la primera gran actuación de Juan Ponce de León fue entre los años 1502 y 1503, cuando estuvo al frente de las guerras del Higuey, y frenó contundentemente la rebelión del cacique Cotubanamá, quien junto al pueblo taino se había levantado en contra de los españoles.

    Por esta impresionante actuación Ovando recompensó a Ponce de León nombrándolo teniente y capitán de la recién creada villa o pueblo de Salva León de Higuey. Recibió unos muy buenos terrenos junto al río Yuma, y una buena cantidad de indígenas en régimen de encomienda.

    Allí prosperó rápidamente gracias a las explotaciones mineras de oro, la ganadería y sobre todo la cosecha de yuca. Esta era especialmente importante ya que con ella se hacía un pan bizcocho que era el principal alimento de los tripulantes de las embarcaciones que regresaban a Europa.

    Al ser el puerto de Higuey una parada obligatoria para que dichas embarcaciones se abastecieran de provisiones antes de emprender su largo viaje de regreso hacia el viejo mundo. Ponce de León prospero rápidamente llegando a acumular una fortuna nada desdeñable.

    La primera expedición liderada por Ponce de León

    Juan Ponce de León se asentó en Higuey, donde vivía con todas las comodidades. Allí mandó a traer a sus hijos y a su esposa Leonor, una mujer indígena con la que había contraído matrimonio algún tiempo antes (aproximadamente a inicios de 1502), y con quien tuvo 4 hijos: 3 niñas de nombre Juana, María e Isabel, y un niño llamado Luis.

    Durante su estancia en Higuey, Ponce de León llegó a escuchar las muchas historias acerca de las riquezas que existían en Borinquén, actual isla de Puerto Rico, la cual Cristóbal Colón había descubierto en 1493 y había bautizado San Juan Bautista.

    De hecho, dicha isla estaba muy cerca de los dominios de Ponce de León, e incluso se podía ver en la distancia desde La Española. Es entonces cuando Ponce de León empieza a buscar la manera de poder explorar ese lugar.

    En 1508, Ponce de León le plantea al gobernador Ovando la posibilidad de explorar la isla de Borinquén con el fin de rescatar oro y colonizar tierras para la Corona Española. Solicitó el permiso y este le fue concedido. Formalizando la primera capitulación el 15 de junio de 1508.

    En dicha capitulación Ponce de León se comprometía a ser amistoso con los indios, a no maltratarlos ni abusar de ellos, a localizar y extraer oro, a cultivar alimentos para los españoles y a construir una fortaleza.

    Tras organizar su expedición, con 50 hombres bajo su mando, Ponce de León, partía desde la villa de Santo Domingo el 12 de Julio de 1508.

    Su llegada a la isla de Borinquén

    Después de algunos contratiempos y alguna tormenta, Ponce de León logra arribar en la región sur de Borinquén, tierras del cacique Agueybana, el 12 de agosto de 1508. Allí empezaron a entablar las primeras relaciones amistosas con los indígenas.

    Fue bien recibido por el cacique Agueybana, y se hizo amigo de este, a quien le pidió ayuda para explorar la isla, cosa a la que el cacique accedió. Exploraron el río Ana, lugar en el que construyeron algunos bohíos. Encontraron un hermoso puerto al que Ponce describió como “Puerto Rico”, al norte de la Isla.

    Tras un mes de su llegada a Borinquén, comenzaron la construcción de una granja de cultivo en la ribera del río Toa, y, adentrándose en el interior de lo que Ponce de León calificó como “Puerto Rico”, empezaron la construcción de caminos, un desembarcadero y una casa de piedra.

    Cumpliendo con los términos de la capitulación concedida, Ponce de León comenzaba a poner así los cimientos de lo que más tarde sería la población de Caparra.

    Ponce de León, gobernador de Puerto Rico

    En abril de 1509, Ponce de León estaba de regreso en la isla La Española, actual Santo Domingo, donde, después de “rendir cuentas” a Ovando acerca de su exploración, este le concedía una segunda capitulación. En dicha capitulación, con fecha de 1 de mayo de 1508, Ponce de León era nombrado capitán general de la isla de San juan Bautista, actual Puerto Rico.

    Mientras estos acontecimientos tenían lugar en Santo Domingo; en España, Diego Colón, hijo de Cristóbal Colón, había presentado una reclamación ante el tribunal superior de Madrid para que se le reconocieran sus derechos como heredero en las tierras que había descubierto su padre. El Consejo real falló a su favor, y Diego colon fue nombrado gobernador general de Las Indias.

    La rebelión

    Los españoles habían forzado a los indios a trabajar en la construcción de caminos, de casas, de fortalezas, en la explotación de oro y en granjas. Los maltratos y los abusos fueron calentando los ánimos de los indígenas quienes cada vez estaban más cansados.

    Tras la muerte del cacique Agueybana, quien siempre se mostró amable y colaborador con Ponce de León, lo sustituyó su sobrino Guaybaná, conocido como el valiente, que no tenía la misma tolerancia que su tío.

    El nuevo cacique estableció una resistencia, uniéndose a los Caribes para luchar contra los españoles. Estos paralizaron la explotación y producción de oro, asesinando a casi la mitad de los españoles.

    Inmediatamente, Ponce de León organizó una contraofensiva, logrando abatir a Guaybaná. Su muerte provocaría la huida de muchos indios, mientras otros volvieron al trabajo con los españoles.

    Fin de la gobernación de Ponce de León y una nueva oportunidad

    En 1511, debido al fallo del consejo real a favor de Diego Colón, Juan Ponce de León es sustituido de su cargo de capitán gobernador de la isla de San Juan Bautista, entiéndase Puerto Rico.

    Esta situación cambió por completo la perspectiva de Ponce de León, quien, en vista de las circunstancias, y motivado por su insaciable sed de exploración, decide movilizarse y a probar fortuna en nuevas tierras.

    Ponce de León había escuchado las buenas nuevas de que, al norte, se hallaban tierras las cuales no habían sido descubiertas y, posiblemente, albergaran muchas riquezas. Esto lo motivó a querer explorar dichas tierras y es así como empieza los preparativos del viaje que, sin saberlo, le daría la fama por siempre.

    Juan Ponce de León solicitó permiso real para explorar nuevas tierras ubicadas al noroeste, donde ni Cristóbal Colón ni ningún otro conquistador habían pisado antes. El permiso le fue otorgado en una capitulación emitida por la Corona en Burgos el 23 de febrero de 1512.

    En dicho documento, a Ponce de León se le nombra adelantado de los dominios y territorios que conquistara, y, además, se le otorga el honor y las riquezas que obtuviera como resultado de sus aventuras; entre otras cosas.

    El viaje en el que descubrió Florida

    Una vez hechos todos los preparativos pertinentes, Ponce de León partía desde Yuma, Provincia de Higuey, en la isla La Española, el 29 de enero de 1513. Llevaba consigo 2 naos: la Santa María de la Consolación y la Santiago. A estas se les uniría más adelante una tercera, el bergantín San Cristóbal.

    Ruta seguida por Juan Ponce de León
    Ruta seguida por Ponce de León

    El domingo 27 de marzo de 1513, Ponce de León avistó tierra, pero fue imposible atracar en ella. Debido a que ese día era domingo de pascua florida, y a que en la costa se dejaba ver un paisaje repleto de flores, bautizaron como La Florida a lo que ellos creyeron que era una solo una isla.

    Días después, el 2 de abril, logran pisar tierra y toman posesión de aquellos territorios. Ponce de León subió a lo alto de unas dunas y desde ahí divisó un paisaje plano y boscoso que se extendía hasta donde alcanzaba su vista, sin saberlo, se encontraba en lo que actualmente es Norteamérica.

    Siguieron navegando, bordeando la costa oriental, explorando el territorio. Recorrieron el litoral en dirección al sur, donde encontraron una fuerte corriente marítima que, a pesar de tener viento a favor, no les permitía navegar, por el contrario, les hacía retroceder.

    Fue así como descubrieron la Corriente del Golfo, una corriente marítima que, posteriormente, serviría como vía rápida para las embarcaciones que viajaban desde América hasta Europa.

    Sus planes de conquista y colonización de La Florida

    En 1514, Ponce de León volvió a España con planes de recibir una nueva capitulación de la Corona que le autorizara la conquista de la supuesta isla de La Florida. El 27 de septiembre de ese mismo año, el monarca le concedía dicha capitulación.

    Ponce de león viajó de nuevo a San Juan, Puerto Rico, donde arribó el 15 de julio de 1515. Aunque sus deseos habrían sido emprender de inmediato el camino a la conquista de La Florida, revueltas en la isla, así como también, el fallecimiento de su esposa Leonor, le demoraron dicho viaje durante 6 años.

    Expedición de Juan Ponce de León explorando la Florida.
    Expedición de Ponce de León

    Para el 26 de febrero de 1521, Ponce de León se dirigía con 2 carabelas, algunos centenares de hombres, sacerdotes, unos 50 caballos y numerosas bestias de carga a continuar con sus planes de colonización de La Florida. Sus planes no resultarían como él lo esperaba.

    Un ataque que acabó con la vida de Ponce de León

    Los expedicionarios lograron asentarse en una localización de La Florida hasta hoy día desconocida. Durante unos meses se comenzó a construir la colonia y todo parecía marchar correctamente, cuando, de repente, un ataque de los nativos los tomó por sorpresa y les obligo a huir.

    Muchos hombres murieron durante el ataque de los nativos Calusa; durante la batalla, Ponce de León fue alcanzado por una flecha envenenada que se alojó en su muslo (otras fuentes afirman que fue en el hombro), de inmediato se embarcaron con rumbo hacia La Habana, Cuba.

    Durante el trayecto del viaje la herida de Ponce de León se infectó. Al llegar a Cuba ya la infección estaba muy avanzada. De esta manera, en el mes de julio de 1521, muere en La Habana Juan Ponce de León, el descubridor de La Florida.

    Dato interesante y preguntas frecuentes

    Pese a que muchos historiadores aseguran que, durante sus viajes, Ponce de León se encontraba obsesionado con la búsqueda de la “fuente de la juventud”, una fuente con propiedades mágicas y poderes curativos; el español nunca hizo mención alguna acerca de esta búsqueda. De hecho, no existen pruebas determinantes que afirmen o den validez a tal argumento.

    Juan Ponce de León nació en la localidad vallisoletana de Santervás del Campo.

    Se sabe que nació un 8 de abril entre los años 1460 y 1465

    Ponce de León serviría como paje al mismísimo Fernando el Católico.

    Ponce de León descubrió la Florida en 1513, además del a corriente del Golfo. Éste último descubrimiento facilitaría el tornaviaje a la España peninsular.

    Sus barcos atracaron en Charlotte Harbor, dónde sufrieron un ataque por parte de los nativos. Ponce de León resultó herido, teniendo que regresar a su base para intentar salvar la vida.

    Murió por los efectos de una flecha envenenada con la que los indios le hirieron en la pierna.

    Juan Ponce falleció en Julio de 1521.

    Tuvo tres hijas, Juana, Isabel y María, y un hijo, Luis.

    Ponce de León muere en la isla de Cuba al poco de llegar herido desde la Florida.

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